Squamish Nation powwow: a powerful tradition


Continuing decades  of  tradition,  Squamish  residents  will  head  to  North  Vancouver  in  droves  for  the  annual  celebration  of  First  Nations  culture  that  takes  place  July  13    to  15  on  the  Capilano  Reserve.

The  Squamish  Nation  Youth  Powwow  has  taken  place  for  the  past  three  decades  –  this  year  marks  the  31st  annual  celebration. 

A  powwow  is  a  traditional  festival  of  First  Nations  culture,  including  music,  dance,  foods,  crafts  and  the  passing  down  and  sharing  of  traditions. 

While  originally  a  Plains  tradition,  powwows  are  now  widely  celebrated  throughout  North  America. 

Not  only  is  the  Squamish  Nation  Powwow  31  years  old,  but  before  a  30-year  gap,  powwows  were  held  at  the  same  location  from  1947  to  1958.  Gloria  Nahanee  and  her  family  revived  the  Squamish  powwow  31  years  ago,  and  she  remains  the  event  organizer. 

“We  have  powwow  dancers  from  all  over  BC,  Canada,  Washington  State,”  she  says.  “It’s  a  competition  powwow.  There  are  all  different  categories  right  from  newborns  up  to  senior  elders,  70  and  older.” 

Men’s  dance  categories  include  traditional,  grass  and  fancy,  says  Nahanee.  Women’s  dance  categories  include  traditional,  jingle  dress  and  fancy  shawl.  “It’s  a  gathering  of  our  elders,  handing  down  teachings  of  the  drum,  of  the  dances,  of  the  regalia,”  she  says. 

“It’s  drug-  and  alcohol-free.  The  drumbeat  is  a  heartbeat,  and  that  really  touches  everyone  —  the  songs,  the  drumming,  the  dancing.  And  then  we  have  our  salmon  barbecue;  we  have  our  Indian  tacos.” 

Circling  the  main  activity  centre  are  exhibitions  of  crafts  and  artworks.  The  dancing  takes  place  on  the  sports  field  adjacent  to  the  elders  building,  the  longhouse,  and  the  Indian  Shaker  Church.

“It’s  been  there  ever  since  I  can  remember,”  says  Nahanee.  Numbers  of  dancers,  other  participants  and  visitors  are  hard  to  predict,  but  she  estimates  about  1,000  people  will  attend  each  day  of  the  powwow. 

“We  might  have  200  dancers  —  it  varies  year  to  year,”  she  says.  Accommodating  the  influx  of  visitors  is  not  a  problem,  she  adds. 

“The  dancers  usually  camp,  and  there  are  motels  around  Capilano  Road,  or  they  stay  with  relatives,”  says  Nahanee.  While  having  young  members  of  the  Squamish  Nation  attend  is  important  for  the  sake  of  continuity,  Nahanee  is  especially  enthusiastic  to  have  non-Indigenous  guests  too. 

“In  the  past,  we’ve  had  visitors  from  France,  Germany,  all  over  the  world,”  she  says.  “You  have  cultural  understanding,  and  it’s  fun,  it’s  really  important.”  She  says  nobody  needs  to  feel  nervous  about  not  understanding  the  traditions  or  worrying  that  they  might  not  know  how  to  behave  in  certain  situations  during  the  powwow.  Everything  will  be  explained. 

“The  emcee  will  announce  when  you  cannot  tape  or  record,”  she  says.  For  example,  if  an  eagle  feather  falls  from  a  participant’s  regalia,  a  special  ceremony  is  required,  and  this  is  a  sacred  component  that  calls  for  solemnity.  In  general,  though,  Nahanee  says,  the  powwow  is  an  opportunity  for  First  Nations  people  to  share  their  culture  among  themselves,  across  generations  and  geographical  divides,  and  with  non-Indigenous  guests.  “Everyone’s  invited,”  she  says.  *

© Copyright 2019 Discover Squamish