Women of the rock

All-female climbing festival an encouraging space to learn and grow

Squamish is a  mecca  for  rock  climbers  of  all  ages,  abilities,  and  genders  –  but  the  community’s  youngest  climbing  festival  is  all  about  celebrating  women  who  send. 

“We’re creating a little more camaraderie,  a  space  for  women  to  be  helped  and  mentored  by  other  women,”  said  Katie  Hurley,  organizer  of  the  Treeline  Women’s  Climbing  Festival,  which  held  its  first-ever  weekend  event  in  2017.  “We really want to encourage women  to  get  into  outdoor  sports  and  break  down  barriers  that  might  be  holding  them  back,”  she  said. 

For every inspiring female athlete  in  the  corridor,  there  are  others  –  especially  newcomers  —  who  might  be  intimidated  at  the  crag  or  discouraged  by  a  perception  of  the  sport  being  too  macho,  despite  the  scores  of  accomplished  women  who  have  been  involved  since  the  very  beginning.

Hurley said the women’s festival was  inspired  by  similar  events  in  the  U.S.  promoted  by  Flash  Foxy,  a  group  dedicated  to  celebrating  women  in  climbing.

Squamish now has three festivals  dedicated  to  climbing,  the  two  others  being  the massive Arc’Teryx  Academy, which  attracts  international  pro  climbers  for  talks,  clinics  and  film  screenings;  and  Squamish  Rampage,  a  community-led  fundraiser  that  bills  itself  as  a  bouldering  and  acro-yoga  festival. 

Hurley  and  co-organizer  Vikki  Weldon  weren’t  sure  what  the  reaction  to  the  women’s  festival  would  be. 

No similar  event  existed  in  Canada,  and  without  any  major  sponsors  in  the  first  year,  they  worried  if  they  could  sell  enough  tickets  to  break  even. 

Instead,  the  two-day  event  —  which  included  on-site  camping  —  sold  out  with  60  participants. 

“I  don’t  think  we  need  to  limit  things  to  just  girls  all  the  time,  but  I  think  this  was  something  really  needed  in  Canada,”  said  Weldon.

 “Climbing  is  growing  so  fast,  and  the  women’s  movement  is  growing  fast  as  well,  and  it  just  seemed  a  good  fit.  Squamish is  kind  of  a  quiet  community  of  female  crushers.  It’s  really,  really  cool.” 

Weldon  herself  is  one  of  those  crushers  who  calls  Squamish  home  –  she’s  a  sponsored  athlete,  international  traveller  and  competitive  climber  with  first  ascents  in  Morocco  and  Greenland. 

The first  year  of  the  September  weekend-festival  included  eight  different  clinics  ranging  from  an  intro  for  first-time  outdoor  climbers  into  more  advanced  workshops  on  techniques  like  rope  rescue,  longer  route  climbing  and  taking  safe  falls. 

All the  clinics  were  taught  by  certified  female  guides  —  an  impressive  feat,  notes  Weldon,  because  of  how  intensive  and  male-dominated  the  guiding  industry  is.

For participants, taking  workshops  led  by  female  guides  can  also  be  practical.  Hurley notes  that  the  average  woman  has  a  very  different  body  type  than  the  average  man,  and  it  will  affect  her  technique  and  climbing  style. 

It doesn’t  mean  that  women  can’t  crush  hard  grades  –  but  it  might  take  a  different  approach.  “A  ot  of  it  is  that  just  the  simple  fact  that  we’re  made  differently,  we  climb  differently,  and  our  strengths  are  in  different  places,”  explained  Hurley. 

While the  first  year  of  the  festival  focused  on  bringing  in  beginners  and  building  confidence  for  intermediate  climbers,  Weldon  hopes  that  as  it  grows,  it  can  bring  together  the  entire  spectrum  of  skills  together  to  celebrate  the  love  of  the  sport. 

The  2018  Treeline  Women’s  Climbing  Festival  will  take  place  August  24  to  26  with  registration  starting  June  1st.  •

© Copyright 2019 Discover Squamish